Las personas con depresión tienden a tener cantidades reducidas de serotonina en el cerebro y niveles elevados de cortisol en el torrente sanguíneo. Dado que el cortisol está relacionado con el estrés, la aplicación de un estilo de vida que controle el estrés puede ser un aspecto importante para afrontar la depresión.

Cómo se entiende el cortisol

El cortisol es una hormona producida por las glándulas suprarrenales, que son las pequeñas glándulas endocrinas situadas encima de los riñones. El cuerpo lo segrega en respuesta al estrés y es una de las hormonas que participan en la respuesta de lucha o huida.

El cortisol desempeña un papel importante en todo, desde la forma en que el cuerpo utiliza la glucosa (azúcar) hasta la regulación de la presión arterial y la función del sistema inmunitario.

A corto plazo, la liberación de cortisol tiene muchos beneficios. Te prepara para los retos físicos y emocionales, genera ráfagas de energía ante los traumas y desencadena oleadas de actividad inmunitaria cuando te enfrentas a enfermedades infecciosas.

Tras este estado de activación inducido por el cortisol, el cuerpo pasa por una respuesta de relajación necesaria. Sin embargo, la producción de cortisol se vuelve problemática cuando te expones a un estrés prolongado, lo que da lugar a una producción continua de cortisol.

Los niveles elevados y prolongados de cortisol pueden provocar un aumento del azúcar en la sangre, una presión arterial alta, una menor capacidad para combatir las infecciones y un mayor almacenamiento de grasa en el cuerpo. Con el tiempo, esto puede conducir a enfermedades graves como la diabetes, las enfermedades cardíacas y los accidentes cerebrovasculares.

En otras palabras, a corto plazo, un aumento de la secreción de cortisol puede ayudar a la supervivencia, pero las elevaciones a largo plazo pueden hacer lo contrario.

¿Qué hace el cortisol?

Hay billones de células en el cuerpo, y la mayoría de ellas tienen receptores para el cortisol, lo que significa que el cortisol puede unirse a casi cualquier célula y cambiar su funcionamiento. Por eso el cortisol es tan importante, ya que desempeña un papel en casi todos los sistemas del cuerpo.

La doctora Eva Redei, profesora de psiquiatría y ciencias del comportamiento y de fisiología en la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern de Chicago, dice que el cortisol es “realmente el agua de la vida” porque, como el agua, el cortisol va a todas partes del cuerpo.

Principales funciones del cortisol

Aunque sería difícil nombrar todas las funciones del cortisol, he aquí algunas de sus principales responsabilidades:

  • El cortisol prepara al cuerpo para hacer frente al estrés o al peligro.
  • El cortisol ayuda a controlar el azúcar en la sangre y la presión arterial.
  • El cortisol regula la forma en que el cuerpo utiliza los alimentos y obtiene energía: el metabolismo.
  • El cortisol interviene en la formación de recuerdos en el cerebro.
  • El cortisol ayuda al cuerpo a reconocer cuándo es el momento de dormir y cuándo de despertarse.

Según el Dr. Marshall, también es probable que haya muchos efectos menores y sutiles del cortisol que aún no comprendemos del todo.

Principales funciones del cortisol

El estrés, el cerebro y la depresión

Cuando se experimenta un estrés continuo, las hormonas del estrés están activas todo el día. Esto es agotador para el cuerpo y puede hacer que los neurotransmisores del cerebro -como la serotonina, la sustancia química que influye en el estado de ánimo, el apetito y el sueño, entre otras cosas- dejen de funcionar correctamente, lo que puede conducir a la depresión.

En las personas que no están deprimidas, el nivel de cortisol en el torrente sanguíneo alcanza un máximo por la mañana y luego disminuye a medida que avanza el día. Sin embargo, las investigaciones revelan que, en las personas que viven con depresión, el cortisol tiende a alcanzar un pico más temprano por la mañana y no se estabiliza ni disminuye por la tarde o la noche.

En su lugar, se experimentan subidas repetidas de cortisol a lo largo del día. Esto se denomina a veces disfunción del cortisol. Puede hacer que uno se vuelva resistente al cortisol (y a todos sus efectos positivos), aumentar la inflamación inducida por el estrés, e incluso puede causar o empeorar el dolor.

Se ha descubierto que las personas con niveles elevados de cortisol responden menos a los tratamientos de psicoterapia, lo que implica que las técnicas que pueden reducir los niveles de cortisol, como el control del estrés, pueden ser una parte importante de un régimen de tratamiento de la depresión para estos pacientes.

Señales de la disfunción del cortisol inducida por el estrés

¿Cómo saber si el cortisol de su cuerpo puede no estar funcionando correctamente? Sólo un análisis de sangre puede decirlo con seguridad. Pero también puede notar algunos cambios en cómo se siente. He aquí algunos signos a los que debe prestar atención:

  • La presión arterial baja cuando se pone de pie.
  • Dolor crónico sin causa clara.
  • Fatiga.
  • Problemas de memoria.

Si tiene alguno de estos síntomas, puede ponerse en contacto con su médico y preguntarle por sus niveles de cortisol. Se podría pedir un análisis de sangre para averiguar si existe alguna disfunción.

Existen detonadores internos que pueden provocar tristeza, pero si no tengo ganas de hacer nada, tengo deseos de llorar, estoy triste, y no reconozco una causa, puede ser por:

– Soledad.

– Falta de sentido o proyectos.

– Culpa.

– Estrés.

– Rabia.

¡Este es un momento adecuado para buscar ayuda!

¿Qué ocurre cuando los niveles de cortisol son demasiado altos o demasiado bajos?

Aunque no conocemos exactamente la relación entre un nivel alto o bajo de cortisol y los problemas de salud mental, sabemos que hay problemas de salud específicos que pueden desarrollarse debido a niveles bajos o altos de cortisol.

Niveles altos de cortisol

Cuando se tiene demasiado cortisol en el cuerpo durante un período prolongado, puede producirse un trastorno llamado síndrome de Cushing. El síndrome de Cushing se desarrolla más comúnmente cuando las personas toman medicamentos llamados glucocorticoides en dosis altas durante mucho tiempo. Los glucocorticoides son fármacos sintéticos similares en estructura y función al cortisol que se produce de forma natural en el organismo. En forma de píldora, estos fármacos se utilizan para tratar afecciones como el asma, la artritis reumatoide y el lupus, y también pueden inyectarse para tratar el dolor, como el de las articulaciones o el de la espalda.

También es posible desarrollar el síndrome de Cushing si el organismo produce un exceso de cortisol debido a un tumor, ya sea canceroso o no. Por ejemplo, un tumor no canceroso en la hipófisis puede provocar un aumento de las señales que indican a las glándulas suprarrenales que produzcan cortisol, aumentando así la producción de cortisol.

Algunos de los signos y síntomas del síndrome de Cushing son el aumento de peso o los cambios en la forma en que se distribuye el peso, como más grasa en la cara, el cuello y los hombros, pero el adelgazamiento de los brazos y las piernas. El adelgazamiento y la lentitud de la piel, las estrías de color púrpura en la piel, la facilidad de aparición de hematomas y el acné son otros síntomas comunes. Si el síndrome de Cushing no se trata, puede dar lugar a complicaciones mucho más graves e incluso puede ser mortal.

Curiosamente, la depresión es muy frecuente entre las personas con síndrome de Cushing, otra pieza del rompecabezas entre los altos niveles de cortisol y la salud mental. “En el síndrome de Cushing, las personas experimentan importantes cambios de humor”, explica el doctor Marshall. “Incluso después de tratarlo, los aspectos de la depresión persisten no pocas veces hasta un año o más. Así que hay acontecimientos importantes en el sistema nervioso central que no comprendemos del todo”.

Niveles altos de cortisol

Niveles bajos de cortisol

Por otro lado, cuando las glándulas suprarrenales no producen suficiente cortisol y otras hormonas, las personas pueden desarrollar insuficiencia suprarrenal o la enfermedad de Addison. Estas afecciones pueden comenzar cuando la capacidad de las glándulas suprarrenales para producir cortisol se ve afectada o porque las señales que indican a las glándulas suprarrenales que produzcan cortisol disminuyen.

Las personas con insuficiencia suprarrenal o enfermedad de Addison pueden experimentar síntomas como fatiga, debilidad muscular, falta de apetito, pérdida de peso y dolor de estómago. Si la enfermedad de Addison no se trata, pueden producirse complicaciones graves e incluso la muerte. La insuficiencia suprarrenal también está relacionada con problemas de salud mental, como problemas de memoria, depresión y psicosis.

En definitiva, el hecho de que el exceso o la falta de cortisol se asocie a problemas de salud mental revela que la cantidad adecuada de cortisol es un equilibrio delicado. Los problemas suelen surgir cuando ese equilibrio se rompe.

¿Se pueden analizar los niveles de cortisol?

Los médicos pueden averiguar la cantidad de cortisol que hay en el cuerpo con pruebas que miden los niveles en la saliva, la orina, la sangre e incluso el pelo. Sin embargo, dado que los niveles de cortisol cambian a lo largo del día, las pruebas sólo pueden dar una instantánea de los niveles de cortisol en el momento de la prueba. Por eso puede ser necesario realizar las pruebas varias veces en un día.

En el caso de los análisis de orina, los pacientes suelen tener que recoger su orina durante 24 horas. Por otro lado, como el pelo crece más lentamente, la cantidad de cortisol en el pelo puede analizarse para ver cuánto cortisol ha estado circulando por el cuerpo durante un periodo más prolongado, hasta varios meses. Más recientemente, los científicos han estado trabajando en el desarrollo de sensores portátiles que pueden controlar los niveles de cortisol.

Las pruebas de cortisol suelen realizarse para determinar si alguien tiene niveles anormalmente altos de cortisol y puede tener el síndrome de Cushing o niveles anormalmente bajos de cortisol y puede tener la enfermedad de Addison o insuficiencia suprarrenal.

Si le preocupan sus niveles de cortisol por otros motivos, como el estrés crónico o los problemas de salud mental, puede consultar a su médico sobre la posibilidad de realizar pruebas de cortisol. Sin embargo, en este momento, la medición de los niveles de cortisol no es una parte importante del diagnóstico o el tratamiento de estos problemas.

“Creo que hay muchas personas que piensan ‘mis niveles de cortisol son elevados, y necesito disminuirlos’, pero creo que lo que están diciendo es que están en ese modo de lucha o huida, y no pueden deshacerse de esos síntomas”, dice Gould. “Y no creo que se haya hecho esa conexión o se haya llevado de forma fiable a la atención del paciente para que digamos: ‘sí, creo que tus niveles de cortisol son altos. Hagamos X, Y y Z para bajarlos’. Lo que decimos es: ‘sí, estás estresado, así que hagamos X, Y y Z para reducir esos síntomas de angustia'”.

Estrategias para reducir el estrés

Reducir el estrés puede ser una forma útil de moderar los niveles de cortisol crónicamente elevados, lo que puede ayudar a suavizar los efectos de la depresión. He aquí algunas opciones para aliviar el estrés que puede considerar.

Haga algo que le guste cada día

Las investigaciones indican que los niveles de cortisol parecen estar ligados a la felicidad y la paz interior a largo plazo. Por lo tanto, hacer algo que le guste con regularidad puede ser una gran manera de afectar positivamente a su cortisol, disminuyendo potencialmente su depresión. Aunque sólo sean 10 minutos, tómate un tiempo para leer el siguiente capítulo de esa novela en la que estás absorto o para tocar la guitarra.

Haga algo que le guste cada dia

Reciba un masaje

Muchas personas utilizan los masajes como una forma de aliviar el estrés, la ansiedad y la tensión. Los masajes también disminuyen el cortisol y aumentan la serotonina y la dopamina. En términos más fáciles de entender, esto significa que te hace sentir mejor a nivel biológico, además de hacerte sentir mejor físicamente.

Llevar un diario

Darse un lugar para desahogarse no sólo puede ser liberador, sino que el acto de escribir sobre las cosas de su vida que no han salido como estaba previsto también reduce el cortisol. Si es la primera vez que escribe un diario, tómese unos minutos cada noche y escriba sus pensamientos. Puede que notes que te sientes mejor simplemente por sacar tus emociones.

Medita

Se ha demostrado que la meditación reduce el estrés y la ansiedad, mejora el estado de ánimo e incluso ayuda a aliviar dolencias físicas como los dolores de cabeza.6 Todo esto puede ser útil cuando se vive con depresión. Esta opción para aliviar el estrés funciona, en parte, porque te mantiene centrado en el aquí y el ahora. Pero también reduce los niveles de cortisol en sangre, lo que también aporta beneficios biológicos.

Prueba la terapia artística

Un estudio descubrió que los niveles de cortisol de las personas se reducían 45 minutos después de hacer arte. Colorea, pinta, dibuja o haz fotografía. Todas estas opciones de terapia de arte pueden hacer participar a tu lado creativo interior, lo que las convierte en una forma divertida de distraerte del estrés.

Prueba la terapia artistica

Ejercicio

Los estudios han demostrado que la actividad aeróbica tiene efectos positivos sobre sus niveles de cortisol.

Salga a caminar o a correr, dé un paseo en bicicleta o baile por la casa. No importa mucho lo que haga, sólo que realice algún tipo de ejercicio físico.

Aumente su exposición a la luz

¿Alguna vez ha pasado un tiempo al aire libre y ha notado que se siente mejor después? Esto puede deberse en parte a la forma en que los rayos del sol son capaces de disminuir su cortisol, más aún durante los meses de verano y primavera. La terapia de luz también puede ayudar potencialmente, y está disponible todo el año.

Dormir bien

Cuando se carece de sueño, es probable que los niveles de cortisol aumenten, al igual que el nivel de estrés. Dormir lo suficiente y mantener un patrón de sueño regular (levantarse y acostarse a la misma hora) ayuda a evitar la depresión y a mejorar el estado de ánimo.

Hay muchas formas en las que el cortisol puede contribuir al desarrollo de la depresión o hacerla más difícil de tratar. Por eso es tan importante encontrar un modo de reducir el estrés y el cortisol. Tomar medidas como éstas puede ayudarle a sentirse mejor más rápidamente y hacer que su camino hacia la recuperación sea un viaje más fácil.

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