¿Qué es el síndrome de alimentación nocturna?

El síndrome de alimentación nocturna (NES) es un trastorno alimentario específico. Las personas que lo padecen consumen la mayor parte de los alimentos que ingieren por la noche, e incluso se despiertan del sueño para comer.

Las personas con SNE suelen comer porque creen que así mejorarán el sueño o les ayudará a volver a dormirse. Las personas que padecen esta enfermedad suelen tener poco apetito por la mañana y con frecuencia se saltan el desayuno. Suelen sentir culpa y vergüenza por su forma de comer.

La NES fue descrita por primera vez en 1955 por el psiquiatra Albert Stunkard, que la consideró una variante conductual de la obesidad. Por ello, la mayoría de las veces se ha estudiado en el contexto de la investigación sobre la obesidad. En comparación con otros trastornos alimentarios, la investigación sobre el SNE es escasa.

Se calcula que el 1,5% de la población general padece NES. Es más común en ciertas poblaciones, con tasas de prevalencia del 6% al 14% entre las personas que han perdido peso y del 9% al 42% entre los candidatos a la cirugía bariátrica.

¿Cómo de común es la NES?

Aproximadamente una de cada 100 personas tiene el SNE. El síndrome de alimentación nocturna es más común entre las personas que:

  • Tienen sobrepeso u obesidad.
  • Tienen depresión o ansiedad.
  • Abusan de las drogas o el alcohol.

Tienen otro trastorno alimentario, como la bulimia nerviosa o el trastorno por atracón.

¿Cuál es la diferencia entre el NES y el trastorno alimentario relacionado con el sueño (SRED)?

El NES no es un tipo de sonambulismo u otro comportamiento anormal del sueño (parasomnia). Se diferencia del trastorno alimentario relacionado con el sueño (SRED) porque las personas que padecen NES están totalmente despiertas mientras comen.

Las personas con NES recuerdan haberse despertado y haber comido durante la noche. Pero las personas con SRED comen mientras duermen y no recuerdan nada al día siguiente.

Síntomas del síndrome de alimentación nocturna

Las personas que padecen el síndrome de alimentación nocturna o que viven con alguien que lo padece pueden notar ciertos indicios en el hogar. Por ejemplo, pueden encontrar desorden en la cocina o falta de comida, lo que sugiere que alguien ha estado despierto y comiendo en mitad de la noche. Estos son indicios de que alguien en el hogar puede tener el síndrome de alimentación nocturna.

Los principales síntomas del síndrome de alimentación nocturna son:

  • Episodios repetidos de comer por la noche -incluyendo despertarse del sueño para comer.
  • Consumo excesivo de alimentos después de la cena.
  • Conciencia y recuerdo de las comidas nocturnas.
  • Angustia o deterioro significativo relacionado con las comidas nocturnas.

En muchos casos, las personas que padecen este trastorno consumen al menos el 25% de su ingesta de alimentos después de la cena, de media, durante al menos tres meses. Estos episodios de alimentación nocturna también se producen al menos dos veces por semana durante tres meses.

Las personas con ENS pueden darse atracones (es decir, comer una gran cantidad de alimentos en un corto período de tiempo mientras se sienten fuera de control) o pueden simplemente picar.

Diagnóstico

El síndrome de alimentación nocturna se clasifica actualmente como otro trastorno alimentario especificado (OSFED) en el “Manual diagnóstico y estadístico de los trastornos mentales, 5° edición” (DSM-5).

La evaluación del SNE puede realizarse mediante el Cuestionario de Alimentación Nocturna (NEQ) o la Escala Diagnóstica de Alimentación Nocturna (NEDS), dos medidas de autoinforme. También existe el Historial e Inventario del Síndrome de Alimentación Nocturna (NESHI), una entrevista diagnóstica.

Las personas pueden cumplir los criterios del SNE y de otro trastorno alimentario simultáneamente. Los estudios demuestran que aproximadamente entre el 7% y el 25% de las personas con SNE también cumplen los criterios del trastorno por atracón. Entre las personas con bulimia nerviosa, el 40% de los pacientes hospitalizados y el 50% de los pacientes ambulatorios declararon tener síntomas de alimentación nocturna.

A la luz de esto, el SNE puede considerarse una variante específica del trastorno por atracón o de la bulimia nerviosa que presenta un patrón circadiano de alimentación alterado y una ingesta significativa durante las horas de sueño de la persona.

Un trastorno similar, pero diferente, es el trastorno alimentario relacionado con el sueño (SRED). El SRED es principalmente un trastorno del sueño, mientras que el SNE es principalmente un trastorno de la alimentación.

La principal diferencia es que las personas con SRED comen mientras duermen o en un estado crepuscular entre el sueño y la vigilia, y no son conscientes de lo que hacen. A menudo se despiertan y encuentran comida en su cama y no recuerdan haber comido. Por el contrario, las personas con ENS están totalmente despiertas mientras comen y recuerdan después.

Las personas con NES suelen tener depresión y ansiedad. También pueden tener un historial de consumo de sustancias.

Causas del síndrome de alimentación nocturna

Se desconoce la causa exacta del SNE. Hay varios factores que pueden influir:

Problemas de ritmo circadiano

Las personas con SNE parecen tener una alteración del ritmo circadiano, el proceso biológico que regula los patrones de sueño y alimentación según el ciclo natural de luz y oscuridad.

En los seres humanos, el apetito y el consumo de alimentos tienden a corresponder estrechamente con las horas principales de vigilia: las comidas se consumen generalmente entre las primeras horas de la mañana y las primeras de la tarde. Las personas con NES mantienen un ciclo de sueño normal, pero muestran un patrón de ingesta de alimentos retrasado.

Un estudio demostró que las personas con SNE consumían el 56% de sus calorías entre las 8 de la tarde y las 6 de la mañana. Las personas que no tenían SNE sólo consumían el 15% de sus calorías durante este periodo.

Dietas diurnas

Las NES también pueden ser una respuesta a las dietas. Cuando las personas reducen su consumo de alimentos durante el día y el cuerpo se encuentra en un estado de privación física, el impulso de comer más tarde en el día es una respuesta normal a la restricción. Con el tiempo, la pauta de comer por la noche se puede arraigar.

Dietas diurnas sindrome del comedor nocturno

Otras causas posibles

Los desequilibrios hormonales que alteran los patrones de alimentación también pueden contribuir al síndrome de alimentación nocturna. También puede desarrollarse en respuesta a un patrón de quedarse despierto y comer hasta tarde por la noche, como puede ser común entre los estudiantes universitarios. Una vez que se adquiere este hábito, puede ser difícil de romper.

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¿Se puede prevenir la NES?

Es posible que no pueda prevenir las NES. Pero puede tomar medidas para mejorar su salud y conseguir un sueño reparador:

Eligiendo alimentos saludables

Asegúrese de que sólo tiene alimentos saludables en casa. Deshacerse de los alimentos con alto contenido en grasas y azúcares puede ayudarle a evitar su consumo por la noche.

Practicar una buena higiene del sueño

Mantén tu dormitorio a una temperatura agradable e intenta ir a dormir a la misma hora todos los días. Evite la cafeína y los aparatos electrónicos antes de acostarse.

Practicar una buena higiene del sueño

Vigilar su salud mental

Intenta controlar el estrés con la meditación y la respiración profunda. Si se siente triste o ansioso, hable con su proveedor. El asesoramiento y la terapia pueden ayudarle a gestionar sus emociones y mejorar su estado de ánimo.

Mantenerse activo durante el día

El ejercicio regular y la actividad física durante el día le ayudan a dormir mejor por la noche.

Tratamiento del síndrome de alimentación nocturna

Los tratamientos para el síndrome de alimentación nocturna pueden incluir terapia, medicamentos y otras estrategias como la psicoeducación y la fototerapia.

Psicoterapia

La terapia cognitivo-conductual (TCC) es uno de los tratamientos más exitosos para los trastornos alimentarios.

La TCC se centra en los patrones de pensamiento subyacentes que contribuyen al trastorno.

El tratamiento psicológico para el SNE suele incluir tanto la psicoeducación sobre la enfermedad como el autocontrol para comprender el trastorno y los factores que lo mantienen. Implicará una reducción de la conducta de hacer dieta. Las intervenciones conductuales comunes a otros trastornos alimentarios incluyen la planificación de las comidas y la estructuración de la alimentación regular.

El tratamiento NES se centra específicamente en el cambio de los patrones de alimentación a primera hora del día para alinearlos mejor con los ciclos de sueño y vigilia. El desayuno se implementa con el fin de restablecer los patrones de alimentación.

Este es un paso necesario para romper el ciclo, aunque puede ser un reto mientras se siga comiendo por la noche y la persona con NES no tenga apetito por la mañana. Puede hacerse gradualmente, con un lento aumento de la ingesta de alimentos por la mañana hasta que se pueda consumir un desayuno adecuado con regularidad.

Las creencias disfuncionales refuerzan las conductas. Por ejemplo, una persona con SNE puede sentirse incapaz de evitar la comida por la noche, estar convencida de que tiene que comer para dormirse y creer que la ansiedad nocturna sólo puede controlarse con la comida.

Psicoterapia sindrome del comedor nocturno

Reestructuración cognitiva

Dado que las creencias inútiles perpetúan el trastorno, la reestructuración cognitiva y los experimentos conductuales pueden ayudar a cambiar los pensamientos y comportamientos. Cuando se producen episodios de comidas nocturnas, los terapeutas pueden identificar estrategias dirigidas a pensamientos y comportamientos específicos.

Después de un episodio de alimentación nocturna, puede ser útil observar cuándo la persona comenzó a pensar en querer comer. A continuación, se observaría cada uno de los pasos implicados en llegar a la comida, elegirla, comerla y, después, lo que ocurrió como resultado. Observar estos pasos y pensar en qué aspectos de la cadena de acontecimientos podría cambiarse puede ayudar a las personas a desenvolverse en situaciones futuras.

Romper el patrón de comer por la noche puede ser difícil y puede requerir el uso de técnicas psicológicas, como hacer una lista de razones para no incurrir en la conducta (y revisarla antes de acostarse), así como instalar barreras físicas, como bloquear el acceso a la cocina por la noche.

También son importantes las estrategias de higiene del sueño utilizadas en el tratamiento del insomnio, como el mantenimiento de una hora constante para acostarse y despertarse por la mañana.

Fototerapia

Otros tratamientos para el SNE incluyen la fototerapia -exposición a la luz- similar a la utilizada para tratar el trastorno afectivo estacional (TAE). Se cree que la fototerapia afecta a la melatonina, una hormona que ayuda a regular los ritmos circadianos.

En la fototerapia para el SNE, los pacientes se exponen a una luz brillante por la mañana. Este tratamiento se dirige a la alteración del ritmo circadiano tratando de reajustar el reloj corporal mediante la luz. En este momento, hay pocas investigaciones formales sobre este enfoque, aunque se ha demostrado su eficacia en dos estudios de casos.

Medicación

La medicación psiquiátrica ha sido el tratamiento más investigado para el SNE. Hay poca evidencia que apoye el uso de la medicación psiquiátrica para el tratamiento de los trastornos alimentarios en general. Sin embargo, existe cierto apoyo para hacerlo en el caso del SNE, donde la alteración del ritmo circadiano sugiere un componente biológico mayor.

Los medicamentos que se han estudiado y utilizado incluyen los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) como la paroxetina (Paxil), la fluvoxamina (Luvox) y la sertralina (Zoloft).

Otros recursos

Existen dos libros sobre el síndrome de la alimentación nocturna, uno para las personas que lo padecen y otro para los profesionales sanitarios. Estos libros pueden proporcionar más información sobre la enfermedad si usted o alguien que conoce está luchando:

“Cómo superar el síndrome de comer de noche: A Step-by-Step Guide to Breaking the Cycle”, de Allison, Stunkard y Tier, es una guía de autoayuda para personas con el síndrome de alimentación nocturna.

“Night Eating Syndrome: Research, Assessment, and Treatment” de Lundgren, Allison y Stunkard (eds.) es una visión general del SNE para profesionales e incluye un manual de tratamiento.

Si experimenta síntomas consistentes con el síndrome de alimentación nocturna, es posible que se sienta avergonzado y reticente a buscar tratamiento. No dude en buscar ayuda; los profesionales de los trastornos alimentarios pueden ayudarle a recuperarse.

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